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22 sept. 2009

Los anillos de Saturno no son planos

La sonda Cassini ha revelado que los anillos de Saturno no son tan homogéneos como pensaban los científicos.

La sonda Cassini reveló que los anillos de Saturno tienen protuberancias y no son tan homogéneos como pensaban los científicos, informó el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la agencia espacial estadounidense (NASA).

Esas protuberancias pueden tener hasta la altura de una montaña terrestre y quedaron al descubierto durante el equinoccio del planeta hace un mes, dijo el JPL en un comunicado. "Es como si nos hubiésemos puestos anteojos para tercera dimensión por primera vez", manifestó Bob Pappalardo, científico del proyecto. "Este es uno de los hechos más importantes que nos ha mostrado Cassini", una misión realizada conjuntamente por la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial de Italia.

El pasado 11 de agosto la luz del Sol alumbró de frente los delgados anillos de rocas y hielo, lo que pareció hacerlos desaparecer como cuando se mira de perfil una hoja de papel.

Durante una semana los científicos de Cassini los observaron y pudieron ver las protuberancias expuestas en el perfil de los anillos. "Lo más sorprendente fue ver tantos lugares de relieve vertical por encima y por debajo", manifestó Linda Spiiker, que participa en el proyecto en el JPL. "Entender lo que estamos viendo tomará tiempo, pero las imágenes nos ayudarán a conocer la edad de estos anillos y la forma en que han evolucionado", señaló.

Una de las protuberancias descubiertas por Cassini tiene una altura de unos 4.000 metros. "Creíamos que la altura de los anillos no sería superior a la de un edificio terrestre. En cambio, nos hemos encontrado con muros de más de 3.200 metros de altura", señaló Carolyn Porco, directora del equipo de imágenes de Cassini en el Instituto de Ciencias del Espacio. "Verdaderamente esto es algo de ciencia ficción", añadió.


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