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5 ene. 2010

Los tres 'ojos' de ALMA para observar el Cosmos

Los técnicos del Observatorio Astronómico Austral Europeo (ESO) han logrado conectar con éxito las tres primeras antenas del proyecto ALMA (Gran Conjunto Milimétrico de Atacama), un telescopio que aún está en pruebas y que supone una auténtica revolución tecnológica porque constará de 66 antenas que deben estar corodinadas.

Con las tres antenas que ya están en marcha y que pueden observar simultáneamente, los astrónomos podrán tener imágenes del Universo más frío (el gas molecular y el polvo, así como también los vestigios de la radiación del Big Bang), que es el que emite en longitudes de ondas más pequeñas y, por tanto, es más difícil de conocer.

La tercera antena del complejo, situado en el Llano de Chajnantor, en el desierto chileno de Atacama, fue instalada en pasado 20 de noviembre. A continuación, los ingenieros y los astrónomos realizaron una serie de pruebas, hasta que observaron las primeras señales enviadas simultáneamente por las tres antenas, de 12 metros de diámetro cada una.

En estos momentos, según ha anunciado ESO, ya están trabajando las 24 horas del día para estabilizar el sistema.

Leonardo Tsti, el científico europeo del proyecto ALMA, explica que "cuando se recibió en octubre la primera señal de dos antenas, fue como el primer balbuceo de un bebé y ahora es como si hubiera dicho su primera palabra con significado". "La union de las tres antenas es el primer paso real hacia la meta de tener imágeens exactas de longitudes de onda submilimétricas", añade.

El objetivo último es que ALMA tenga más de 66 antenas de alta tecnología funcionando a la par, como un interferómetro, de forma que sea un solo telescopio cuyas imágenes sean de gran calidad, al combinar las señales recibidas por todas ellas.

Wolfgang Wild, director del proyecto europeo, añade que, a partir de ahora, los astrónomos tendrán el control de las turbulencias de la atmósfera terrestre que degradan la calidad de las imágenes, lo que no se podía conseguir con solo dos antenas.

Para alcanzar esa meta, utilizaron la luz que proviene de una fuente de otra galaxia muy distante, el cuásar QSO B1921-293, muy conocido porque emite en longitudes de onda muy largas. La señal llegó con mucha estabilidad.

ALMA es un proyecto europeo, en cooperación con Estados Unidos, Japón y Chile. Se espera que las primeras observaciones científicas tengan lugar en 2011, una vez que están montadas más antenas.


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