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19 ago. 2012

Descubren Fénix, súper cúmulo de galaxias productor de estrellas

La NASA anunció el descubrimiento de una de las aglomeraciones de galaxias más grandes y activas del universo y que fue bautizada como "Grupo Fénix" debido a que se encuentra en la constelación del mismo nombre así como a sus notables propiedades: las estrellas que se forman en dicha aglomeración, son las más grandes que se han descubierto en un cúmulo de galaxias.


Michael McDonald, líder de la investigación, explicó que la aglomeración posee "la mayor tasa de formación de estrellas jamás vista en el centro de un cúmulo de galaxias".

La aglomeración descubierta se encuentra a una distancia de 5 mil 700 millones de años luz de la Tierra y su existencia generará replanteamientos acerca de la evolución de estas estructuras colosales y las galaxias que la conforman.

Esta superestructura es la mayor productora de Rayos X de todas las aglomeraciones conocidas y una de los más masivos. Así como también, la velocidad de enfriamiento de gas caliente en las regiones centrales de la agrupación es la más grande que se ha visto.

"A pesar de que la galaxia central de la mayoría de los grupos puede haber estado inactiva durante miles de millones de años, la galaxia central en este grupo parece haber vuelto a la vida con un nuevo estallido de formación estelar", explicó McDonald, quien será autor principal de un artículo que se publicará en el número de esta semana de la revista británica Nature.

Como otros cúmulos de galaxias, "Fénix" contiene una enorme reserva de gas caliente, que a su vez tiene más materia que todas las galaxias del cúmulo combinadas, según han podido detectar gracias al Observatorio de Rayos X Chandra.

Este gas caliente emite copiosas cantidades de Rayos X, enfriándose rápidamente sobre todo cerca del centro del cúmulo, lo que provoca un flujo de gas hacia el interior y la formación de un gran número de estrellas, algo que no es muy habitual. Los astrónomos creen que el agujero negro supermasivo que suele encontrarse en la galaxia central de este tipo de cúmulos bombea energía al sistema, lo que evita que un enfriamiento del gas ocasione una explosión de formación de estrellas.

Sin embargo, en el caso de Fénix, los chorros de energía que desprende el agujero negro gigante de la galaxia central no son lo suficientemente potentes como para prevenir el enfriamiento, de ahí su gran actividad.

Los datos de Chandra y también de las observaciones en otras longitudes de onda, apuntan a que el agujero negro súper masivo está creciendo muy rápidamente, alrededor de 60 veces la masa del Sol cada año, tasa que los científicos creen "insostenible", según Bradford Benson de la Universidad de Chicago y coautor del estudio, debido a que el agujero negro ya es muy grande con masa de alrededor de 20 mil 000 millones de veces la del Sol.

"Este ritmo de crecimiento no puede durar más de un centenar de millones de años. De lo contrario, la galaxia y el agujero negro se volverían mucho más grandes que sus pares en el universo cercano", concluyó Bradford.


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