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15 sept. 2012

La NASA descubre dos nuevos planetas

Los planetas, bautizados Pr0201b y Pr0211b, han sido hallados en una zona donde se suponía no podían crearse planetas.






Astrónomos de la NASA han encontrado, por primera vez, planetas orbitando estrellas similares al sol en un cúmulo de estrellas.

Estos descubrimientos nos ofrecen las mejores evidencias de que los planetas pueden surgir de densos entornos estelares. Aunque estos planetas recién encontrados no son habitables, sus cielos deberían ser más estrellados que los nuestros.


Estos dos planetas son del tipo "júpiter caliente", masivos y gaseosos, que además hierven por la cercanía a su estrella madre. Cada "júpiter caliente" orbita alrededor de una estrella diferente, parecida al Sol, en el Cluster Beehive, también llamado El Pesebre, una colección de 1.000 estrellas que parece pulular alrededor de un centro común.

Este es un cluster abierto, o un grupo de estrellas nacido más o menos al mismo tiempo de la misma nube gigante de material. Las estrellas comparten una parecida composición química. Al contrario de la mayoría de estrellas, que se extienden poco a poco tras su nacimiento, estas jóvenes permanecen ligeramente unida gracias a su mutua atracción gravitatoria.

"Estamos encontrando más y más planetas que pueden sobrevivir en ambientes diversos y extremos, como estos clústers cercanos", asegura Mario R. Pérez, científico del Programa Orígenes del Sistema Solar, un proyecto de la NASA. "Nuestra galaxia contiene más de 1.000 de estos clústers abiertos, que pueden presentar condiciones físicas para albergar a muchos más de estos planetas gigantes".

Estos dos nuevos planetas han sido bautizados como Pr0201b y Pr0211b, el nombre de sus estrellas correspondientes, seguido por una "b", utilizando la nomenclatura habitual al descubrir planetas.

"Estas son las primeras 'b" en Beehive", asegura Sam Quinn, estudiante graduado en astronomía dela Universidad de Georgia en Atlanta, y autor principal del artículo que describe los resultados, publicado en la revista Astrophysical Journal Letters.

Quinn y su equipo, en colaboración con David Latham, del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, descubrió los planetas utilizando el telescopio Tillinghast de este centro, situado cerca de Colorado, Arizona, para medir el ligero bamboleo gravitacional que estos planetas inducen a sus respectivas estrellas.

"Este ha sido un gran rompecabezas para los cazadores de planetas", comenta Quinn. "Sabemos que muchas estrellas se forman en entornos de clústers como la nebulosa de Orión, y este ambiente denso suele inhibir la formación de planetas, pero al menos algunas estrellas del tamaño de nuestro sol en clústers abiertos deberían tener planetas. Ahora, finalmente sabemos que también se forman ahí".

Los resultados también son interesantes para los físicos teóricos, que tratand e comprender cómo los "júpiter calientes" pueden terminar tan cerca de sus estrellas. Muchas teorías sostienen que estos mundos comienzan con temperaturas más frías y lejos de sus estrellas, antes de migrar hacia el interior y calentarse.

"La edad relativamente corta del clúster Beehive clasifica a estos planetas entre los más jóvenes conocidos", asegura Russel White, principal investigador del Programa Orígenes del Sistema Solar de la NASA, que ha financiado este estudio. "Y eso es importante porque establece una limitación en la rapidez con la que los planetas gigantes migran hacia el interior, y saber cuándo lo hacen es el primera paso para descubrir cómo lo hacen".

El equipo de investigadores sospechan que los planetas migraron hacia el interior del clúster porque es rico en metales. Las estrellas del clúster Beehive tienen más elementos pesados, como el hierro, que nuestro sol.

Según White, "Las búsquedas de planetas alrededor de estrellas cercanas sugieren que estos metales actúan como un 'fertilizante de planetas', dando lugar a una buena cosecha de planetas gaseosos gigantes. Nuestros resultados sugieren que esto puede ser cierto también en los clústers"

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