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19 oct. 2008

Lanzan hoy sonda Ibex


La NASA se prepara para lanzar un satélite que estudiará con detalles sin precedentes las regiones donde los límites de nuestro sistema solar se encuentran con la fría extensión del espacio interestelar

La agencia estadunidense dijo que el satélite Explorador del Límite Interestelar (Ibex, en inglés) será lanzado hoy para su misión de dos años desde una base en el atolón Kwajalein en el Pacífico Sur.

Aunque se suele pensar que el espacio interestelar está vacío, en realidad contiene rastros de gas y polvo. Los vientos solares, ráfagas de gas que conducen electricidad y que salen desde el Sol a 1.6 millones de kilómetros por hora, soplan el material interestelar y forman una gigantesca burbuja protectora en torno al sistema solar, la heliosfera.

A medida que los vientos solares avanzan más allá de los planetas hasta los límites externos del sistema solar, se encuentran con el borde de la heliosfera y chocan con el espacio interestelar. En el límite existe una onda de choque.

“Estas fronteras nos protegen realmente de un ambiente galáctico duro”, dijo el astrónomo de la Universidad de Boston Nathan Schwadron, quien dirige las operaciones científicas de la misión Ibex.

La NASA dijo que el Ibex hará mapas de la región limítrofe, que es importante porque protege al sistema solar de los rayos cósmicos.

“Cada seis meses, haremos mapas completos de dónde vienen estos átomos y a qué velocidad viajan. Con esta información podremos descubrir cómo luce el límite de nuestra burbuja y conocer las propiedades de la nube interestelar que está frente a ella”, dijo el físico Herb Funsten, del Laboratorio Nacional Los Álamos.

Dos sondas Voyager no tripuladas de la NASA fueron las primeras que empezaron a explorar la región, que comienza a una distancia tres veces superior a la del planeta enano Plutón respecto del Sol. El Voyager 1 pasó la frontera interior en el 2004 y el Voyager 2 lo hizo el año pasado.

“La región del límite de la helios-fera es enorme y los pasos de las Voyager por el frente de choque de terminación, si bien son históricas, sólo registraron dos pequeñas zonas a diez mil millones de millas (16 mil millones de kilómetros) de distancia”, dijo el científico de la NASA Eric Christian.


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