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15 jun. 2010

La Galaxia del Remolino, en su máximo esplendor

La Galaxia del Remolino (M51) es un clásico, un verdadero ejemplo único que ahora se incluye en la galeria del Observatorio de Calar Alto (Almería), con una foto impresionante adquirida con el reflector Zeiss de 1,23 metros.


La imagen muestra todas las características que hacen de esta galaxia un objeto excepcional para ilustrar la naturaleza de las galaxias espirales, los procesos de formación estelar y la dinámica de interacción de sistemas estelares.

El poeta José Hierro, en la presentación de su libro Cuaderno de Nueva York ("Cuaderno de Nueva York"), dijo que todo gran poeta tiene que escribir sobre Nueva York y en primavera, al menos una vez en la vida. Lo mismo podría decirse de M51, la Galaxia del Remolino, en el contexto de las imágenes astronómicas, informa 'Science Daily'. Cada colección de fotografías astronómicas relevantes tiene que incluir este objeto al menos una vez, y cada nueva vista del mismo revela diferentes aspectos de este gran diseño de galaxia espiral.

La galaxia M51 fue descubierta por Charles Messier en 1773, pero su estructura espiral fue percibida por primera vez por William Parsons (Conde de Rosse) en 1845, utilizando su enorme telescopio reflectante, el Leviatán de Parsonstown. Un gran telescopio es preciso para ver su forma compleja, pero incluso pequeños telescopios de aficionados ponen de manifiesto que esta galaxia no está aislada, pero tiene un pequeño compañero: la galaxia enana irregular NGC 5195.

Ahora está claro que estos dos sistemas estelares chocan y que la forma en espiral de M51 se debe, principalmente, a las fuerzas de marea desatadas durante este proceso. Sólo por casualidad, vemos el disco de la M51 en la cara de la Tierra, lo que permite estudiarlo en detalle. A una distancia de 23 millones de años luz, las dimensiones aparentes de M51 significan que las galaxias tienen que ser muy similares a la nuestra, aunque algo más pequeñas.

M51 y su compañero están realizando una danza cósmica que, durante los últimos 500 millones de años ha hecho pasar dos veces NGC 5195 a través del disco de la M51. Ahora, la pequeña galaxia se encuentra ligeramente por detrás del disco y alejándose de nosotros.

La interacción de ambas galaxias induce un montón de efectos colaterales, siendo la estructura espiral de la galaxia principal sólo una de ellas. Cuando las galaxias colisionan, sus estrellas no chocan unas contra otras. En cambio, sufren fuertes alteraciones en sus trayectorias, lo que normalmente implica que muchos de ellos son expulsados hacia el espacio intergaláctico.

Esto le ha ocurrido a muchas estrellas de la galaxia secundaria: corrientes de estrellas desgajadas de NGC5195 se extienden sobre la parte izquierda de la imagen en forma de niebla difusa. Muchos de los mundos en esa zona están condenados a perderse en el vacío del espacio.

El contenido de gases de las galaxias en colisión se comprimen y esto provoca estallidos violentos de formación estelar (destellos). regiones de formación estelar que pueden ser detectadas gracias al resplandor rosado del hidrógeno ionizado.

Muchos de los pequeños puntos en la imagen son estrellas de nuestra propia galaxia. Pero una inspección más detallada revela que la mayoría de los lugares pequeños son otras galaxias de fondo, sistemas extragalácticos pequeños y remotos, de muchas formas y colores, se puede ver hasta el borde del infinito, en esta foto.

Las dos galaxias de fondo más destacadas son las de canto brillante galaxia en espiral IC 4277 que aparece cerca de la parte inferior izquierda, y la pequeña galaxia irregular IC 4278, a la derecha de la anterior, a continuación desde el puente de estrellas que parece vincular M51 con NGC 5195.

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