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1 jun. 2020

El barro puede fluir igual que la lava en Marte

Se comporta de forma diferente que en la Tierra y crea paisajes parecidos a los de Islandia o Hawái
Vocan - Una Galaxia Maravillosa
Un posible volcán de lodo en Marte - HiRISE, MRO, LPL / U.A.
Sobre la superficie de Marte hay miles de accidentes geográficos que se parecen a la lava que fluye de los volcanes. Hasta ahora, su existencia ha sido un enigma, pero un equipo europeo dirigido por el Instituto de Geofísica de la Academia Checa de Ciencias cree saber de qué se trata en realidad. Lo que parecían volcanes regulares pueden ser en realidad «volcanes» de lodo. En definitiva, no es nada más que barro.

La mayoría de esos misteriosos flujos están situados en canales masivos arrastrados a la superficie por antiguos líquidos que fluyen aguas abajo. Estos canales son extremadamente largos, se extienden muchos cientos de kilómetros de longitud y generalmente más de decenas de kilómetros de ancho. Se cree que son el resultado de inundaciones masivas que involucraron enormes cuerpos de agua comparables a las inundaciones más grandes que se hayan producido en la Tierra. Cuando el agua se filtra en el subsuelo, puede emerger nuevamente como lodo.

Los investigadores simularon el movimiento del lodo en la superficie de Marte, cuyos resultados se publican en «Nature Geoscience». Usando la Cámara de Marte en la Open University, los científicos recrearon la temperatura de la superficie y la presión atmosférica en Marte como parte de una simulación de condiciones tanto en la Tierra como en el Planeta rojo.
Cráter - Una Galaxia Maravillosa
El cráter circular colapsado de un volcán de lodo en Azerbaiyán
«Realizamos experimentos en una cámara de vacío para simular la liberación del lodo en Marte. Esto es interesante porque vemos muchas características del flujo en Marte en imágenes de naves espaciales, pero aún no han sido visitados por ninguno de los vehículos itinerantes en la superficie y existe cierta ambigüedad sobre si son flujos de lava o lodo», explica Lionel Wilson, profesor emérito de Ciencias de la Tierra y Planetarias de la Universidad de Lancaster.

Los científicos realizaron experimentos a baja presión y a temperaturas extremadamente frías (-20 ° C) para recrear el ambiente marciano. Descubrieron que el lodo que fluye libremente en condiciones marcianas se comporta de manera diferente que en la Tierra, debido a la congelación rápida y la formación de una corteza helada. Esto se debe a que el agua no es estable y comienza a hervir y evaporarse. La evaporación elimina el calor latente del lodo, lo que eventualmente hace que se congele.

Parecido a Hawái
En condiciones marcianas, los flujos experimentales de lodo formaron formas similares a la lava «pahoehoe» que se produce con frecuencia en Hawái o Islandia en la Tierra, que se enfría para formar superficies onduladas lisas. En el experimento, esto sucedió cuando el lodo líquido se derramó por rupturas en la corteza congelada y luego se volvió a congelar.

Sin embargo, bajo la presión atmosférica terrestre, los flujos experimentales de lodo no formaron formas de lava, no se expandieron y no tenían corteza helada, incluso en condiciones muy frías.

Este «vulcanismo sedimentario» también se ha propuesto para el planeta enano Ceres, que se encuentra en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter y puede tener un océano de agua fangosa debajo de una corteza helada.

«Sugerimos que el vulcanismo de lodo puede explicar la formación de algunas morfologías de flujo similares a la lava en Marte, y que procesos similares pueden aplicarse a erupciones de lodo en cuerpos helados en el exterior Sistema Solar, como en Ceres», afirma Petr Bro, autor principal del estudio.

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