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3 jun. 2020

Marte tuvo un anillo en el pasado

Generaciones de lunas marcianas se han reciclado en anillos, que, a su vez, con el paso del tiempo, crean nuevas lunas más pequeñas dentro de un proceso cíclico


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Anillos de Marte. Foto: Purdue University Envision Center
Nuevas investigaciones sugieren que Marte tuvo una vez anillo y la pista la da Deimos, la más pequeña de las dos lunas marcianas, que orbita Marte con una ligera inclinación fruto de las perturbaciones gravitacionales causadas por un antiguo anillo planetario y su otra luna Fobos..

La existencia de anillos de polvo y restos de rocas alrededor de los planetas del Sistema Solar no es nada inhabitual. Aunque todos pensamos en Saturno, Urano, Neptuno y Júpiter también cuentan con esta peculiaridad. En 2017, un par de investigadores de la de la Universidad Purdue (Estados Unidos) teorizaron que Marte también tuvo un anillo.

Realizaron simulaciones de la mayor de las dos lunas marcianas, Fobos, y encontraron que podría haberse formado después de que un asteroide chocara contra Marte. Esta colisión habría enviado restos rocosos del planeta al espacio, formando un anillo y luego sus rocas se habían agrupado en una forma anterior de Fobos, que era mucho más masiva de lo que es hoy.

Esta nueva investigación ha añadido a Deimos a la teoría y los hallazgos realizados están de acuerdo con el modelo propuesto en 2017. La inclinación orbital de Deimos no es enorme, solo a 1,8 grados del ecuador de Marte. Aparte de eso, su órbita es bastante normal (gira alrededor de Marte cada 30 horas más o menos, con una excentricidad extremadamente baja) por lo que nadie pensó que algo raro estaba pasando.

Un proceso cíclico
"El hecho de que la órbita de Deimos no está exactamente en el plano con el ecuador de Marte fue considerado sin importancia y nadie se preocupó de tratar de explicarlo", señala el astrónomo Matija Ćuk, del Instituto SETI, en declaraciones citadas por Science Alert. "Pero una vez que la miramos con nuevos ojos, la inclinación orbital de Deimos reveló su gran secreto".

Lunas que chocan contra Marte y que crean anillos que, finalmente, forman versiones más pequeñas de las lunas. Un proceso que ha sucedido y sucederá

Fobos, la otra luna de Marte, se está acercando paulatinamente al planeta y se calcula que dentro de 100 millones de años alcanzará la distancia de Marte a la que las fuerzas de la marea del planeta pueden destrozar la luna. Esto provocará que parte de los restos de Fobos creen un anillo sobre el planeta rojo y que otra parte formen una nueva versión de Fobos más pequeña. Esto sugiere que en el transcurso de miles de millones de años, generaciones de lunas marcianas se han reciclado en anillos, que, a su vez, con el paso del tiempo, crean nuevas lunas más pequeñas dentro de un proceso cíclico.

Esto, de acuerdo con la investigación de 2017, podría haber ocurrido varias veces en el pasado (y pasará en el futuro). Y aquí es donde Deimos entra en juego. Usando simulaciones numéricas, Ćuk y su equipo intentaron modelar cómo un Fobos de mayor tamaño que el actual habría afectado a la inclinación orbital de Deimos y demostraron que había provocado una ligera inclinación en la órbita de esta pequeña luna y no el paso de algún asteroide exterior.

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