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13 nov. 2009

La NASA halla agua en la Luna

La Agencia Espacial de Estados Unidos (NASA) ha anunciado el hallazgo de "cantidades importantes" de agua en la Luna, lo que abre un nuevo capítulo en la exploración del satélite terrestre.

La agencia había hecho impactar un cohete y una sonda en un cráter de gran tamaño en el polo sur de la Luna esperando detectar hielo en su superficie.

Los científicos que han estado estudiando los datos ahora aseguran que los instrumentos diseñados para captar información durante el impacto encontraron importantes cantidades de vapor de agua en la nube de escombros.

Un investigador describió el hallazgo como el equivalente a "una docena de recipientes de dos galones" de agua.

La nube de 1,6 kilómetros de escombros fue capturada por el Satélite Sensible de Observación del Cráter Lunar (LCROSS por sus siglas en inglés) el mes pasado cuando lo hizo impactar en un cráter cerca del polo sur de la Luna

Los investigadores pudieron analizar el polvo, el vapor y las rocas que fueron levantadas por el choque, que se produjo en una zona que no recibe luz solar y tiene temperaturas promedio de -240 grados celsios.

Secretos lunares

La existencia de agua congelada en cráteres en los polos lunares ya había sido postulada por científicos pero no confirmada.

"Estamos revelando los misterios de nuestro vecino más cercano y, por extensión, del sistema solar", aseguró Michael Wargo, jefe de científicos lunares en la sede de la NASA en Washington.

"La Luna guarda muchos secretos y el LCROSS ha agregado un nuevo nivel a nuestros conocimientos".

La identificación de hielo en la nube de escombros es importante desde el punto de vista científico, pero además, como señaló el periodista de la BBC para asuntos científicos, Paul Rincon, porque una fuente de agua en la Luna podría ser vital para la exploración humana en el futuro.

La NASA planea volver a enviar astronautas al satélite lunar en 2020, y aspira a establecer una base habitada por humanos que sirva de puente para los viajes espaciales más ambiciosos.

25 may. 2009

La Nasa se prepara para el retorno del hombre a la luna


En junio, cuando falte un mes para cumplirse los cuarenta años del día en que Neil Armstrong pisó la luna, la agencia espacial norteamericana lanzará dos satélites que recogerán información importante para un eventual regreso.

La Nasa anunció el viernes el lanzamiento de dos satélites que recogerán información sobre la Luna en el primer paso del retorno de sus astronautas a ella.

Según informó la agencia espacial estadounidense en un comunicado, los dos satélites serán puestos en órbita el próximo 17 de junio, un mes antes de cumplirse 40 años del día en que Neil Armstrong se convirtió en el primer hombre que pisó la Luna.

El Satélite Sensor y de Observación de Cráteres Lunares (LCROSS, por sus siglas en inglés) y el Orbitador de Reconocimiento Lunar (LRO) partirán al espacio a bordo de un cohete Atlas V desde la Estación de la Fuerza Aérea de EE.UU., en Cabo Cañaveral, según el comunicado.

LRO ayudará a identificar sitios seguros de descenso, ubicará recursos potenciales, analizará el ambiente de radiación en la Luna y pondrá a prueba nuevas tecnologías.

Por su parte, LCROSS tratará de confirmar la hasta ahora sospechada presencia de agua en los polos lunares y utilizará la segunda etapa del cohete para un experimento de impacto sobre la superficie del satélite natural de la Tierra.

"Estas dos misiones proporcionarán valiosa información sobre la Luna, nuestro vecino más cercano", indicó Doug Cooke, administrador del Directorio de Misiones de Exploración de la Nasa. Añadió que las imágenes que transmitirán los satélites de las zonas de interés tendrán una resolución de hasta un metro y sus instrumentos proporcionarán información sobre los usos potenciales que podrían darse a la Luna.

Según el comunicado de la Nasa, los instrumentos de LRO ayudarán a realizar un mapa tridimensional y de alta resolución de la superficie lunar, además de un examen del espectro ultravioleta del satélite.

Además, ayudarán a explicar la forma en que el ambiente de radiación lunar podría afectar a los seres humanos y a medir el nivel de absorción con un material plástico similar a la piel humana.

El satélite LRO también permitirá que los científicos exploren los cráteres más profundos, miren bajo la superficie en busca de hielo e identifiquen de manera permanente zonas tanto en el lado iluminado como en el oculto de la luna.

"LRO es una nave enormemente avanzada. Sus instrumentos funcionarán de manera coordinada para enviarnos información sobre zonas que esperábamos con ansia recibir desde hace muchos años", indicó Craig Tolley, director del proyecto de ese satélite en el Centro de Vuelos Espaciales de la NASA en Goddard (Maryland).

La prueba de impacto en uno de los polos lunares estará a cargo de LCROSS, cuyos instrumentos analizarán la estela resultante de más de nueve kilómetros de alto. Esa estela será analizada no solo por los instrumentos del LCROSS, sino también por los telescopios en Tierra y hasta por el observatorio espacial Hubble.

En el contraste con la luz solar, su examen permitirá determinar la presencia de hielo en las zonas polares y aumentará el conocimiento sobre la estructura mineral de los cráteres más remotos hasta los que la luz del Sol nunca ha llegado.

"Estamos ansiosos de hacer partícipe a una gran parte del público en la espectacular llegada de LCROSS a la Luna en busca de agua", comentó Dan Andrews, director del proyecto en el Centro Ames de Investigaciones de la Nasa, en Moffett Field (California). Es posible que ese satélite "nos ayude a responder una de las preguntas más difíciles de la ciencia planetaria", añadió.


 

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