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29 nov 2012

La NASA haya agua y material orgánico en Mercurio

A pesar de sus altísimas temperaturas, Mercurio, el planeta más cercano al Sol, contiene hielo y material orgánico congelado en los cráteres de su polo norte. La NASA ha presentado hoy las evidencias que así lo demuestran, recopiladas por Messenger, la primera sonda que ha orbitado Mercurio.


Los científicos de la agencia espacial estadounidense creen que tanto el agua helada como los materiales orgánicos, similares al alquitrán o al carbón, fueron depositados en Mercurio hace millones de años por cometas o asteroides que colisionaron contra el planeta.

"No es algo que esperábamos, pero luego te das cuenta de que tiene sentido porque esto es algo que hemos observado en otros lugares, como objetos helados en los confines del Sistema Solar, o los núcleos de los cometas", explica el investigador David Paige, de la Universidad de California en Los Ángeles.

A diferencia del robot Curiosity en Marte, la sonda Messenger no puede analizar rocas o muestras de tierra directamente, sino que transmite rayos láser y recopila datos sobre la composición de la superficie durante sus órbitas.

"La explicación que mejor cuadra con los datos que hemos recopilado es que existe material orgánico", ha asegurado Sean Solomon, el principal investigador de la misión, de la Universidad de Columbia, en Nueva York.
"No es ninguna hipótesis disparatada. Nadie tiene una explicación alternativa que concuerde con las observaciones de la sonda", recalca Page.

El origen de la vida

Los científicos de la misión creen que el material orgánico, que es dos veces más oscuro que la mayor parte de la superficie de Mercurio, se encontraba en el interior de hielo depositado por cometas o asteroides hace millones de años.

Los científicos no creen que Mercurio sea habitable, ni tampoco que pudo albegar vida en el pasado, pero el hallazgo de material orgánico en un planeta tan cercano al Sol podría ayudar a comprender cómo la vida se originó en la Tierra y cómo podría evolucionar en planetas fuera del Sistema Solar.

Al fin y al cabo, una de las hipótesis para explicar el origen de la vida en la Tierra, la llamada teoría de la panspermia, es que sus ingredientes pudieron llegar a nuestro propio planeta en cometas o asteroides.

"El hallazgo de algunos de los ingredientes de la vida en planetas del interior del Sistema Solar es realmente emocionante", ha declarado Paige.

El descubrimiento es especialmente sorprendente, si tenemos en cuenta que las temperaturas en la superficie del planeta más cercano al Sol pueden superar los 400 grados. Sin embargo, algunos cráteres en los polos de Mercurio se encuentran en sombra de manera permanente, y este factor les convierte en lo que los científicos denominan 'trampas de frío'.

19 sept 2012

La sonda Messenger desvela nuevos datos de Mercurio

Datos de rayos X de la sonda Messenger de la NASA ubicaron altos niveles de magnesio y azufre en la superficie del planeta Mercurio, lo que sugiere que su composición es muy diferente de la de otros planetas, según los científicos.

La nave no tripulada ha enviado información del primer planeta durante un año y medio.

Las lecturas de su espectrómetro de rayos X apuntan a un planeta donde las llanuras volcánicas formadas por rocas son más exóticas que las que a menudo se encuentran en la Tierra, la Luna o Marte, dijo Shoshana Weider, del Instituto Carnegie, en Washington.

"Antes de esta misión del Messenger, mucha gente supuso que era muy parecido a la Luna -es oscuro, es gris", dijo Weider.

Mientras que la superficie de la Luna se formó cuando los materiales ligeros flotaron hacia la parte superior de un mar de roca fundida, el bajo nivel de calcio en Mercurio indica que eso no sucedió allí.

"Esto nos da pistas sobre el tipo de materiales precursores que se desarrollaron para formar el mercurio, en un ambiente muy pobre en oxígeno", dijo Weider.

La concentración de azufre en la superficie es aproximadamente 10 veces superior a la observada en la Tierra, dijo. Y mientras que en el núcleo de Mercurio el hierro "constituye una cantidad enorme del planeta, hay muy poco en la superficie.

Los resultados fueron publicados en el último número de la revista Journal of Geophysical Research, una publicación revisada por integrantes de la Unión Geofísica de Estados Unidos. Weider y sus co-autores estudiaron 205 diferentes lecturas del espectrómetro, para obtener resultados.

El Messenger ha estado en órbita alrededor de Mercurio desde marzo de 2011. Es la segunda nave espacial que llega al planeta.

5 nov 2009

La 'Messenger' desvela zonas desconocidas de Mercurio

La nave espacial Messenger ha sobrevolado Mercurio, por tercera vez, el pasado 29 de septiembre, y los científicos de la misión han aprovechado para recabar datos sobre ese pequeño mundo.


Las cámaras de alta resolución, por ejemplo, han tomado nuevas imágenes que cubren un 6% de la superficie del planeta que hasta ahora no se había visto con detalle. Un 98% de Mercurio ha sido ya fotografiado por esta sonda automática de la NASA, pero para abarcar el 2% restante -de zonas polares- habrá que esperar a que, en marzo de 2011, la Messenger se ponga en órbita del pequeño planeta.

La nave fue lanzada en 2004 y en su trayectoria ha realizado varias maniobras gravitatorias, incluidos los tres sobrevuelos del mismo Mercurio, uno de la Tierra y otro de Venus.

Además de ampliar el espacio fotografiado, en el tercer sobrevuelo los equipos de a bordo han captado nuevos rasgos geológicos de Mercurio, con depresiones circulares rodeadas de material brillante que seguramente se deben a procesos volcánicos de hace unos mil millones de años. Este vulcanismo ya resultó patente en el primer sobrevuelo de la nave, lo que desmontó hipótesis precedentes que consideraban cráteres de impacto esas depresiones.

La Messenger también ha medido esta vez la composición química de la superficie del planeta, registrando concentraciones altas de hierro y de titanio, mientras que medidas anteriores de equipos espaciales antiguos habían indicado que esos metales eran escasos. El menor planeta del Sistema Solar tiene un núcleo rico en hierro que constituye al menos el 60% de su masa total. Los científicos destacaron ayer, al presentar los nuevos datos, que la tenue atmósfera mercuriana tiene características estacionales relacionadas con la variación de la distancia al Sol.

 

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