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17 jun. 2020

La NASA planea misión a la misteriosa luna Tritón de Neptuno

Una nueva misión que compite por la selección bajo el Programa Discovery de la NASA tiene como objetivo desentrañar los misterios de la luna Tritón de Neptuno.

Tritón - Una Galaxia Maravillosa
Tritón - NASA/JPL-CALTECH NASA/JPL/USGS
Llamada Trident, su equipo es uno de los cuatro que está desarrollando estudios conceptuales para nuevas misiones. Se seleccionarán hasta dos para el verano de 2021 para que se conviertan en una misión completa y se lanzarán más adelante en la década.

La Voyager 2 es la única nave espacial que, en 1989, voló cerca de Tritón y dejó muchas preguntas sin respuesta. Las vistas eran tan impresionantes como desconcertantes, revelando enormes y oscuras columnas de material helado que salían de la superficie de Tritón. Las imágenes mostraron que el paisaje helado era joven y había sido resurgido una y otra vez con material fresco. Pero, ¿de qué material y de dónde?

Investigar cómo Tritón ha cambiado con el tiempo daría a los científicos una mejor comprensión de cómo evolucionan y funcionan los cuerpos del sistema solar.

Las rarezas de Tritón podrían llenar un almanaque: a medida que Neptuno gira, Tritón orbita en la dirección opuesta. Ninguna otra luna grande en el sistema solar hace eso. Y la órbita de Tritón se encuentra en una inclinación extrema, compensada por el ecuador de Neptuno en 23 grados. Alrededor de tres cuartos del diámetro de nuestra propia Luna, Tritón tampoco está donde solía estar. Probablemente emigró del Cinturón de Kuiper, una región más allá de Neptuno de cuerpos helados que quedaron del sistema solar temprano.

Tritón también tiene una atmósfera inusual: llena de partículas cargadas, una capa llamada ionosfera es 10 veces más activa que la de cualquier otra luna en el sistema solar.

Ese último rasgo es especialmente extraño, porque las ionosferas generalmente son cargadas por la energía solar. Pero Tritón y Neptuno están lejos del Sol, 30 veces más lejos del Sol que la Tierra, por lo que debe estar funcionando alguna otra fuente de energía. (Neptuno tarda 165 años terrestres en completar una órbita alrededor del Sol).

Y el clima de Tritón es dinámico y cambiante, con un flujo constante de material orgánico, probablemente nitrógeno, nevando en la superficie.

"Tritón siempre ha sido uno de los cuerpos más emocionantes e intrigantes del sistema solar", dijo en un comunicado Louise Prockter, directora del Lunar and Planetary Institute/Universities Space Research Association en Houston. Como investigadora principal, lideraría la misión Trident propuesta, y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California se encargaría de ello.

Exploración - Una Galaxia Maravillosa

Esas plumas misteriosas que Voyager 2 detectó son especialmente interesantes. Se cree que las plumas que se ven en la luna Encélado de Saturno, y posiblemente presentes en la luna Europa de Júpiter, son causadas por el agua del interior que es forzada a través de gruesas costras heladas.

Si un océano es la fuente de las plumas en Tritón (que se encuentra mucho más lejos en el sistema solar que Europa y Encelado), el descubrimiento proporcionaría a los científicos nueva información sobre cómo se forman los océanos interiores. A diferencia de otros mundos oceánicos conocidos, el océano potencial de Tritón probablemente se desarrolló después de que fue capturado por la gravedad de Neptuno.

También ampliaría la comprensión de los científicos sobre dónde podríamos encontrar agua. Descubrir qué factores conducen a que un cuerpo del sistema solar tenga los ingredientes necesarios para ser habitable, que incluyen agua, son los tres objetivos principales de un Trident.

La nave espacial llevaría un instrumento para sondear el campo magnético de la luna para determinar si un océano se encuentra dentro, mientras que otros instrumentos investigarían la ionosfera intensa, la atmósfera rica en materia orgánica y las características extrañas de la superficie.

Un segundo objetivo es explorar vastas tierras invisibles. Triton ofrece la superficie sólida sin explorar más grande del sistema solar a este lado del Cinturón de Kuiper. La mayor parte de lo que sabemos de la luna proviene de los datos de Voyager 2, pero solo hemos visto el 40% de la superficie de la luna. Trident mapearía la mayor parte del resto.

Y Trident usaría su cámara de imágenes de fotograma completo para capturar la misma área rica en plumas de la Voyager 2 fotografiada, en pleno "brillo de Neptuno", cuando la luz reflejada del Sol ilumina el lado oscuro de Tritón. De esa manera, los científicos pudieron observar los cambios desde la última visita y aprender más sobre cuán activo es Tritón.

El tercer objetivo principal de Trident es entender cómo esa superficie misteriosa se renueva. La superficie es notablemente joven, geológicamente hablando (posiblemente solo tiene 10 millones de años en un sistema solar de 4.600 millones de años) y casi no tiene cráteres visibles. También está la cuestión de por qué se ve tan diferente de otras lunas heladas, y presenta formas de relieve inusuales como "terrenos de melón" con hoyuelos y "llanuras amuralladas" que sobresalen. Las respuestas podrían arrojar luz sobre cómo se desarrollan los paisajes en otros cuerpos helados.

25 mar. 2019

Nueva misión de la NASA a Tritón

La NASA ahora quiere enviar una misión a Tritón, la luna de Neptuno

mision de la nasa a triton

La luna más grande de las 15 que posee Neptuno se llama Tritón, la cual fue descubierta por el astrónomo británico William Lassel el 10 de octubre de 1846, tan solo 17 días después de que el planeta sobre el que orbita fuese descubierto. Es uno de los astros más fríos del sistema solar (-235ºC), se encuentra situado a 4.500 millones de kilómetros del Sol y es el único satélite natural que tiene una órbita retrógrada, es decir, contraria a la rotación del planeta. La última vez que hemos tenido la oportunidad de estudiar de cerca Tritón fue el 25 de agosto de 1989, cuando la sonda Voyager 2 de la NASA pasó por la zona. Esto permitió calcular con mejor precisión su diámetro (unos 2.706 km) y encontrar 5 de las lunas que no se conocían. Una de ellas fue Proteo, la segunda más grande después de Tritón y que apenas tiene 420 km, unas 6.5 veces más pequeña.

Después de 30 años, los astrónomos quieren saber más y la NASA ha anunciado su intención de mandar una misión que se acerque a esta luna para estudiarla mucho más detenidamente que la anterior vez y valorar la posibilidad de que albergue algún tipo de vida. Bajo el nombre de Trident, la agencia espacial americana quiere comprobar de primera mano si sus cálculos pueden estar equivocados y que sea un lugar habitable. El líder de esta propuesta es el director del Instituto Lunar y Planetario de Houston, Louise Prockter, quien asegura que está a la espera de que su proyecto sea aprobado. Un punto positivo es que sería low cost: "Apenas costaría lo mismo que una pequeña misión a la Luna". Y eso que la distancia es ampliamente superior.

Pero no sería el único destino. La nave espacial también visitaría la luna de Júpiter IO, el satélite más cercano al planeta, y la tercera en tamaño de las 69 que tiene. Y también será un buen momento para detenerse a estudiar en su camino a Venus, ya que han pasado casi 20 años desde que la nave espacial Cassini-Huygens visitó el segundo planeta desde el Sol.

Con la mejora de la tecnología, los encargados del proyecto están seguros de que los resultados serán mucho más precisos. Así lo cree el científico líder del proyecto, Karl Mitchell, "estaremos comparando imágenes captadas por el Voyager 1989, que fue construido con tecnología de principios de los 70, esencialmente una cámara de televisión adjunta a una máquina de fax", según apuntaba al Times.
 

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