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3 nov. 2018

La nave New Horizons acelera para llegar a la última frontera del Sistema Solar

La sonda ha hecho una maniobra de reajuste de trayectoria para encontrarse con este cuerpo del cinturón de Kuiper. El encuentro ocurrirá en enero, y culminará con la exploración «in situ» más lejana hecha hasta ahora


La nave «New Horizons», de la NASA, es una intrépida y veloz exploradora que a partir de 2015 revolucionó la astronomía al sobrevolar las proximidades de Plutón, el denostado y lejano planeta enano. Sus observaciones transformaron un mundo desconocido en un planeta con una geología compleja e interesante. Desde entonces, la sonda ha estado internándose en las profundidades del espacio, a una velocidad de más de 50.000 kilómetros hora. Se dirige a 2014 MU 69, un objeto helado del cinturón de Kuiper, que mide entre 30 y 45 kilómetros de largo, y que fue rebautizado como Ultima Thule. Su nombre hace honor a «Thule», un término que aparece en fuentes clásicas para referirse normalmente a una isla, en un norte lejano e inalcanzable.

La semana pasada, la sonda New Horizons ha efectuado una última maniobra para acercarse a esta última frontera. Los ingenieros de la NASA encendieron los motores de la sonda durante tres minutos y medio para ajustar su trayectoria. El objetivo es asegurarse de que este aparato, del tamaño de un piano de cola, pase a solo 3.500 kilómetros de Ultima Thule. La tarea puede parecer trivial, pero dista de serlo: este objeto está a 6.600 millones de kilómetros de la Tierra, una distancia que la luz tarda en recorrer más de seis horas, y apenas mide unas decenas de kilómetros de largo.

Tal como ha informado la NASA en un comunicado, los ingenieros del centro de operaciones del Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins, en Laurel, Maryland, comenzaron la maniobra a las 16.20 (hora española) del pasado día 3 de octubre. El aparato aumentó su velocidad ligeramente y modificó su trayectoria, cuando se encontraba a unos 6.350 millones de kilómetros de la Tierra.

Una cita a seis horas luz
 
«Gracias a esta maniobra vamos a llegar en hora a hacer la exploración más lejana de toda la historia, a miles de millones de kilómetros de Plutón», ha dicho Alan Stern, investigador principal de la misión New Horizons y científico en el Southweast Research Institute. «Casi suena a ciencia ficción, pero no lo es», enfatizó.

Si todo va bien, la sonda hará la exploración in situ más lejana de un objeto el 1 de enero de 2019, a alrededor de las 18.33, hora española.

Gracias a las imágenes tomadas por la propia New Horizons, los ingenieros han verificado la posición de Ultima Thule y han hecho los cálculos necesarios para asegurarse de que, efectivamente, sobrevuele este cuerpo.

Para que la misión tenga éxito, no solo es necesario ajustar la trayectoria, sino conocer en qué momento la sonda deberá tomar imágenes y hacer mediciones de Ultima Thule.

Las imágenes captadas por la New Horizons han mostrado que había un error de solo 500 kilómetros en la estimación de dónde está Ultima Thule, lo que es una distancia muy pequeña en las escalas del espacio.

«Dado que vamos a volar tan cerca y tan rápido, conocer el momento del sobrevuelo es muy importante», ha dicho Derek Nelson, responsable de navegación óptica de la misión New Horizons. A la vista de la precisión de los cálculos hechos hasta ahora, Nelson tiene la certeza de que el sobrevuelo será muy preciso.

En este momento, la New Horizons está a una distancia de 112 millones de kilómetros de Ultima Thule y viaja a casi 52.000 kilómetros por hora. A medida que se acerque la fecha del encuentro, en enero de 2019, los científicos tendrán que prepararse para ajustar su trayectoria. Deberán conseguir que entre por un «ojo de alfiler» de 120 por 320 kilómetros, y predecir el momento del sobrevuelo, en el que la sonda estará en su máxima aproximación a Ultima Thule, para tomar fotografías y hacer mediciones. El margen de error que tiene es de solo 140 segundos.

Si todo sale bien, la nave pasará semanas y meses enviando datos a la Tierra con los secretos del lugar más lejano explorado en toda la historia. ¿Qué se encontrará?

14 oct. 2017

La misión New Horizons rumbo a MU69

Plutón, ubicado en el Cinturón de Kuiper, era considerado planeta hasta 2006, pero luego fue rebajado a planeta enano porque no era lo suficiente grande para estar en esa categoría pero tampoco lo suficientemente pequeño para ser un satélite (luna).

En los últimos años y gracias a la misión New Horizons, de la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA, por sus siglas en inglés), se recabaron datos que si bien ya se sospechaban gracias a potentes telescopios como Hubble, ahora se han podido confirmar con el acercamiento de la nave.

Hoy es posible conocer e identificar con nombres todas las regiones de la superficie de Plutón con base en el tipo de terreno; además, se ha encontrado que existe agua congelada y compuestos químicos como metano, monóxido de carbono y nitrógeno también en estado congelado, destacó la doctora en Física Espacial, María Dolores Maravilla Meza.

En entrevista y en el marco de su participación en la Semana Mundial del Espacio que se realizó en el Museo de Ciencias, Universum, explicó que otro de los descubrimientos recientes en Plutón es que existen regiones donde aparecen figuras muy organizadas.

“Esos patrones en realidad están formados por estructuras de hielo de metano que reciben el nombre de ‘penitentes’ y forma esas estructuras picudas que alcanzan hasta decenas de metros de alto, entonces ya se sabe que existen esas estructuras como en la Tierra”, subrayó.

La investigadora del Instituto de Geofísica de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM) dijo que también se ha podido confirmar que el astro mantiene una atmósfera que se extiende mucho más allá de su radio planetario porque tiene un campo gravitacional muy débil.

La experta también se refirió a la relación entre Plutón y Caronte, una de sus cinco lunas considerada como la más grande del sistema solar.

“Se ha entendido que cuando el planeta tiene baja densidad tienen satélites grandes (lunas). A baja densidad del planeta enano tenemos satélites grandes y cuando tenemos planetas enanos de alta densidad tienen satélites muy pequeños”, explicó.

En la actualidad, refirió, la nave New Horizons, que ya observó a Plutón, se mantiene en el espacio exterior y sigue su curso para que en el lapso de un año llegue al objeto llamado MU69, que también se encuentra en el Cinturón de Kuiper y que llama la atención por su formación y su brillo.

“El punto máximo de acercamiento que va a tener con este cuerpo va a ser el primero de enero de 2019 y quizá un par de meses antes la nave va a estar despertando a la sonda espacial para que ponga a trabajar todos sus instrumentos y empiece a estudiar a este cuerpo enigmático que también queremos conocer”, agregó.

26 sept. 2017

La NASA explica las extrañas formaciones de hielo de Plutón

Uno de los descubrimientos de la misión New Horizons de la NASA en Plutón fueron unas extrañas formaciones que parecían enormes hojas de cuchillo de hielo, cuyos orígenes habían permaneció como un misterio. La NASA ha difundido un video en YouTube al respecto.



Ahora los científicos tienen una fascinante explicación para este peculiar terreno: las estructuras están hechas enteramente de hielo de metano, y es probable que formen un tipo específico de erosión llevada lejos de sus superficies, dejando crestas dramáticas y divisiones agudas, explica la NASA en un artículo de su página web.

Estas crestas geológicas irregulares se encuentran en las zonas más altas en la superficie de Plutón, cerca de su ecuador, y pueden planear muchos cientos de pies en el cielo – tan alto como un rascacielos de la ciudad de Nueva York, manifiesta la NASA. Son uno de los tipos de características más desconcertantes en el planeta enano, y ahora parece que las hojas están relacionadas con el complejo clima de Plutón y su historia geológica.

Un equipo liderado por Jeffrey Moore, miembro del equipo de New Horizons, ha determinado que la formación del terreno con álabes comienza con la congelación de metano de la atmósfera en Plutón, heladas se congela en el suelo en la Tierra, o incluso en su congelador.
“Cuando nos dimos cuenta de que el terreno de la hoja de cuchillos consiste en altos yacimientos de hielo de metano, nos preguntamos por qué forma todas estas crestas, en lugar de ser sólo grandes gotas de hielo en el suelo”, dijo Moore. “Resulta que Plutón experimenta variación climática y a veces, cuando Plutón está un poco más caliente, el hielo metano empieza a “evaporarse” básicamente”, indicó.

DATOS CLAVES SOBRE PLUTÓN

Es un planeta enano del sistema solar que se encuentra después de la órbita de Neptuno, y debe su nombre al dios romano Plutón, Hades de los griegos.

Plutón fue descubierto en 18 de febrero de 1930 y fue considerado el noveno y más pequeño planeta del sistema solar hasta el 24 de agosto de 2006.

Ese año, la Unión Astronómica Internacional indicó que en realidad era un planeta enano y creó la categoría plutoide para objetos similares a este.

24 sept. 2017

La nave New Horizons continúa su misión

Científicos encargados de operar la nave New Horizons de la agencia espacial estadounidense informaron en un comunicado publicado este miércoles los pronósticos de extender la misión con el sobrevuelo por un segundo destino en el Cinturón de Kuiper.


Había una oportunidad de pelear para que la nave sea capaz de volar sobre otro objeto del Cinturón de Kuiper con posterioridad a MU69, dijo el investigador principal del equipo, Alan Stern, señaló en un trabajo divulgado en Spacenews.


Según nuevos cálculos, no sería necesario ajustar la trayectoria de la sonda para el sobrevuelo de MU69, ya que la fase de rotación del cuerpo celeste no afectará a la cantidad de espacio que vaya a ser observado.

A decir de Stern, ese combustible podría ser utilizado para redirigir después a New Horizons a otro objeto del Cinturón todavía más distante que aún no se ha identificado.
Actualmente estamos buscando desconocidos objetivos de sobrevuelo, y tenemos algunas técnicas muy prometedoras, dijo.

La campaña de sobrevuelo comenzará en agosto de 2018 y continuará durante la primera semana de enero de 2019, después de lo cual la nave espacial pasará los próximos 20 meses transmitiendo los datos recogidos durante el viaje de regreso a la Tierra, adelantó.
New Horizons, lanzada en 2006, completó su misión principal en 2015 de caracterizar la geología global y morfología del planeta enano Plutón y sus satélites.

26 feb. 2016

Así son los cañones helados de Plutón

La imagen obtenida por la nave espacial New Horizons muestra las peculiaridades del terreno en la zona polar septentrional de Plutón.


La NASA ha publicado una imagen del polo norte de Plutón que muestra nuevos detalles sobre la diversidad geológica del planeta enano.
En la imagen en color captada por la sonda New Horizons se aprecian largos cañones de hielo que atraviesan verticalmente la Lowell Regio, una región bautizada en honor al astrónomo estadounidense Percival Lowell, quien contribuyó al descubrimiento de este planeta.
El más ancho de los cañones (amarillo en la imagen) mide 75 kilómetros de ancho. Un valle sinuoso de poca profundidad (azul) se ve a lo largo de este cañón.
Los cañones paralelos al este y oeste (verde) tienen 10 kilómetros de ancho. La borrosidad de las paredes de estos cañones sugiere una edad mucho mayor que la de los cañones de otras partes del planeta, que tienen contornos más nítidos.
Al este hay otro cañón (rosado) que serpentea hacia el rincón derecho de abajo.
Las grandes hoyas en rojo de forma irregular alcanzan 70 kilómetros de diámetro y 4 kilómetros de profundidad. Estas fosas podrían ser lugares de derretimiento o sublimación de hielo depositado debajo que hizo colapsar el suelo.

19 feb. 2015

Primeras imágenes de Nix e Hydra de Plutón

La nave New Horizons de la NASA, en ruta hacia Plutón, ha obtenido las primeras imágenes de las lunas que orbitan este planeta enano, 85 años después de su descubrimiento por Clyde Tombaugh.


Las lunas Nix e Hydra son visibles en una serie de imágenes tomadas por la nave entre el 27 de enero y el 8 de febrero, a distancias que varían de aproximadamente 201 millones a 186 millones de kilómetros.

"El descubrimiento de Plutón por el profesor Tombaugh estaba muy por delante de su tiempo, anunciando el descubrimiento del Cinturón de Kuiper y una nueva clase de planeta", dice Alan Stern, investigador principal para esta misión en el Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado.

Montada en una película de siete marcos, las nuevas imágenes proporcionan la primera mirada extendida de la nave espacial a Hydra (identificada por un diamante amarillo) y su primera vista de Nix (diamante naranja). El conjunto de imágenes de la derecha ha sido especialmente procesado para que las pequeñas lunas sean más fáciles de ver.

"Es emocionante ver cómo los detalles del sistema de Plutón emergen a medida que recortamos distancia para el encuentro de la nave espacial con Plutón el 14 de julio", dice el miembro del equipo científico John Spencer, también del Instituto de Investigación del Suroeste. "Esta primera buena vista de Nix e Hydra marca otro hito importante, y una manera perfecta para celebrar el aniversario del descubrimiento de Plutón".

Estas son los primeros de una serie de imágenes de larga exposición que continuarán hasta principios de marzo, con el objetivo de perfeccionar el conocimiento de las órbitas de las lunas. Cada trama es una combinación de cinco imágenes de 10 segundos, tomadas con la cámara LORRI a bordo de New Horizons, usando un modo especial que combina píxeles para aumentar la sensibilidad a expensas de la resolución.

A la izquierda, Nix e Hydra son apenas visibles contra el resplandor de Plutón y su luna grande Caronte, y el denso campo de estrellas de fondo. La racha brillante y oscura que se extiende a la derecha de Plutón es un artefacto de la electrónica de la cámara, como resultado de la sobreexposición de Plutón y Caronte.

Como se puede ver en la película, la nave espacial y la cámara se rotaron en algunas de las imágenes para cambiar la dirección de esta racha, con el fin de evitar que oscureciera a las dos lunas.

Las imágenes de la derecha se han procesado para eliminar la mayor parte de los reflejos de Plutón y Caronte, y la mayoría de las estrellas de fondo. El procesamiento también deja otros pocos puntos brillantes residuales que no son características reales, pero hacen Nix e Hydra mucho más fáciles de ver. El norte celeste está inclinado 28 grados hacia la derecha desde la dirección de arriba en estas imágenes.

Nix e Hydra fueron descubiertos por los miembros del equipo de New Horizons en imágenes del Telescopio Espacial Hubble tomadas en 2005. Hydra, la luna más externa conocida de Plutón, orbita cada 38 días a una distancia de aproximadamente 64.700 kilometros, mientras que Nix orbita cada 25 días a una distancia de 48.700 kilometros. Cada luna tiene aproximadamente entre 40 y 150 kilometros de diámetro, pero los científicos no conocerán sus tamaños con precisión hasta que New Horizons obtenga imágenes en primer plano de las dos en julio.

Otras dos pequeñas lunas de Plutón, Styx y Kerberos, son todavía más pequeñas y demasiado débiles para ser vistas por New Horizons en su perspectiva actual de Plutón, pero se harán visibles en los meses venideros.

18 feb. 2015

New Horizons se acerca a Plutón

La NASA ha presentado unos 'time-lapse' en los que se puede ver al planeta más pequeño y alejado del Sistema Solar, Plutón, y a su luna más grande, Caronte.


Las imágenes las ha tomado la nave New Horizons y el objetivo final es observar de cerca Plutón en el mes de julio, después de casi diez años de viaje espacial.
Esta filmación consiste en una recopilación de imágenes tomadas por el sistema de Reconocimiento de Imágenes de la nave (LORRI) durante un período de alrededor de una semana, desde el 25 de enero hasta el día 31.

Dado que Plutón y Caronte rotan una vez cada 6,4 días terrestres, las imágenes montadas nos permiten ver un día entero del planeta y su satélite.

"Estas imágenes permitirán ajustar las posiciones de Plutón y Caronte y tienen la ventaja adicional de permitir a los científicos de la misión estudiar las variaciones en el brillo de Plutón y Caronte mientras giran, proporcionando una vista previa de lo que pueden esperar durante el encuentro cercano en julio ", ha comentado Alan Stern, el principal investigador de New Horizons, del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado.


Los 'frames' han sido aumentados cuatro veces para que sea más fácil ver a ambos y el tiempo de exposición utilizado ha sido de 1/10 segundos.

Caronte orbita a unos 18.000 kilómetros de distancia de Plutón.

6 feb. 2015

Primeras imágenes de Plutón

La sonda de la NASA New Horizons ha enviado las primeras imágenes de Plutón, el planeta enano al que llegará el próximo 14 de julio, desde que salió de su estado de hibernación en diciembre. El objetivo de esta nave espacial será investigar este mundo helado y Caronte, una de sus lunas. A mediados de enero comenzó a estudiar ambos objetos celestes. 


Según ha detallado la sonda espacial, las imágenes fueron tomadas por el telescopio LORRI (Long-Range Reconnaissance Imager) de la sonda entre el 25 de enero. Las imágenes han sido ampliadas para que Plutón y Caronte fueran más visibles 

Desde que fue lanzada al espacio en 2006, la nave ha recorrido en total más de 4.800 millones de kilómetros. 

La difusión de las fotografías coincide con el 109 aniversario del nacimiento de Clyde Tombaugh (1906-1997), el científico que descubrió Plutón en el año 1930. Entre los objetos simbólicos que lleva la sonda figura un recipiente con parte de las cenizas de su descubridor.

26 ene. 2015

New Horizons a punto de tomar las primeras fotos de Plutón

La misión New Horizons, de la agencia espacial estadunidense (NASA), rumbo a Plutón está a punto de tomar las primeras fotografías del misterioso planeta helado. El histórico acercamiento de ayer fue anunciado como la última gran exploración de nuestro sistema solar.


La sonda New Horizons de la NASA partió hace nueve años, antes de que Plutón fuera degradado a planeta enano, y ha viajado unos 5 mil millones de kilómetros.

Aunque se espera que el planeta sea apenas perceptible -la misión aún estará a unos 200 millones de kilómetros de distancia- la NASA asegura que estas primeras imágenes ayudarán a la sonda a alinearse correctamente para un sobrevuelo cercano el 14 de julio.

Los planetas enanos son los más numerosos en el sistema solar. Esta misión permitirá estudiar un ejemplo más de cerca.

“New Horizons ha sido una misión de gratificación demorada en muchos sentidos y finalmente está por concretarse”, comentó el científico Hal Weaver del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins. “Va a ser una aceleración durante los próximos meses hasta la meta. No vemos la hora de que Plutón se presente como un mundo real en vez de un manchón”.

La cámara de largo alcance de la nave tomará cientos de fotos de Plutón en los próximos meses. Tomó varias en el verano pasado antes de entrar en hibernación, pero las nuevas serán mucho más brillantes.


 

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