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17 ene. 2018

Resuelven el misterio de la extraña danza de una estrella

El extraño movimiento del astro revela la existencia de un agujero negro oculto


A 16.300 años luz de la Tierra, en las profundidades de un cúmulo estelar que orbita en torno a la Vía Láctea, una estrella anciana traza un baile imposible. Se mueve hacia delante y hacia atrás a cientos de miles de kilómetros por hora, en una coreografía vertiginosa que repite con precisión cada 167 días, y que sólo se puede explicar si tiene una pareja de danza que la impulse. Un compañero totalmente invisible a los ojos de los telescopios, ya que ninguno ha sido capaz de detectarlo. ¿La explicación más plausible? Un agujero negro inactivo.

Es lo que concluye un equipo internacional de astrónomos tras escrutar el cúmulo globular NGC 3201 con el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral (ESO por sus siglas en inglés) desde Paranal (Chile), según ha anunciado hoy la institución en un comunicado.

La estrella detectada por los científicos tiene una masa un 20% más pequeña que la de nuestro sol y está en camino de convertirse en una gigante roja. Habita en un cúmulo globular, una agrupación de entre 100.000 y un millón de astros que data de los orígenes de la Vía Láctea y que orbita alrededor de la galaxia. Ya que en estos cúmulos no suelen nacer estrellas nuevas, los forman mayoritariamente estrellas ancianas y cadáveres estelares, como agujeros negros.

Según los astrónomos, que publican su análisis en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, la pareja de baile de la estrella observada sería un agujero negro de cuatro veces la masa del sol. Así pues, son los restos mortales de otra estrella antigua que, al llegar al fin de sus días, colapsó sobre sí misma hasta que la gravedad no dejó escapar ni su luz.

La única forma de observar directamente la actividad de un agujero negro es a través de rayos X o radio, y sólo si está tragando material de su alrededor, ya que el proceso de absorción emite este tipo de radiación. El agujero negro del cúmulo NGC 3201, sin embargo, es inactivo, por lo que es totalmente invisible a los telescopios.

“Hasta hace poco, se asumía que casi todos los agujeros negros desaparecían de los cúmulos globulares después de un corto tiempo y que los sistemas como este ni siquiera deberían existir”, declara en el comunicado del ESO Benjamin Giesers, astrónomo de la Universidad Georg-August de Göttingen (Alemania) y líder del estudio. “Nuestro hallazgo es la primera detección de los efectos gravitacionales de un agujero negro de masa estelar en un cúmulo globular. Este descubrimiento ayuda a entender la formación de los cúmulos globulares y la evolución de los agujeros negros y los sistemas binarios, vitales para comprender las fuentes de ondas gravitacionales”.

4 dic. 2008

Omega Centauri: el resplandeciente gigante del sur


Se trata de una de las mejores joyas del cielo sur, como ilustra una de las últimas imágenes. Contiene millones de estrella este cúmulo globular, localizado a 17.000 años luz de la Tierra en la constelación Centaurus.

Con una magnitud de 3.7 Omega Centauri es visible a simple vista desde un lugar apropiado. Es de unos 150 años luz de diámetro y es el cúmulo globular más masivo de la galaxia.

La nueva imagen está basada en datos recolectados con el Wide Field Imager (WFI), montado en el telescopio Max-Planck de 2.2 metros en el Observatorio La Silla.

Omega Centauri (NGC 5139) ha sido observado a través de la historia: Ptolomeo y Johann Bayer lo catalogaron como una estrella.

No fue hasta el siglo XIX que el inglés John Frederick William Herschel (el hijo del famoso Herschel descubridor de Urano), se diera cuenta que era, en realidad, un cúmulo.

Los cúmulos globulares son uno de los grupos más viejos de estrellas que se encuentran en los halos que rodean a las galaxias como la Vía Láctea. Se piensa que Omega Centauri tiene unos 12 mil millones de años de edad.

Recientes investigaciones sobre este gigante sugieren que hay un agujero negro de mediano tamaño en su centro. Observaciones con el Telescopio Espacial Hubble y el Observatorio Gemini mostraron que las estrellas en el centro se mueven a una tasa inusual, por lo que los astrónomos infieren que se trataría de un efecto gravitacional de una masivo agujero negro.

La presencia de este agujero negro abrió las sospechas de si Omega Centauri no sería, en realidad, una galaxia enana.

Otra evidencia apunta a las varias generaciones de estrellas presentes en el cúmulo, algo inesperado en un cúmulo globular típico, que suelen contener estrellas de la misma generación.


 

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