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17 oct. 2017

Delfines y ballenas se comportan muy similares a los humanos

Un estudio sobre 90 especies señala que los cetáceos viven en grupos sociales muy estrechos, tienen relaciones complejas, hablan entre sí e incluso tienen dialectos regionales

 
 
Cuántas veces el ser humano tiene que bajar de su pedestal como cúspide de la creación. Lo que creemos único y exclusivo a nuestra especie es a menudo compartido por otras también de gran capacidad cognitiva. Es lo que ha pasado con los grandes simios, capaces de bromear y engañar, entristecerse por la muerte de un amigo o mantener una cultura propia, lo que diferencia a un grupo de otro en el uso de las herramientas para, por ejemplo, conseguir comida. Pues algo muy similar ocurre con otros animales también de gran inteligencia: los cetáceos.

 
 
Una investigación llevada a cabo con datos sobre 90 especies diferentes de delfines, ballenas y marsopas ha relacionado el tamaño de sus cerebros con la complejidad de su comportamiento. Y ha encontrado «pruebas abrumadoras» de que, en efecto, estos mamíferos marinos tienen rasgos de comportamiento social y cooperativo sofisticados, similares a muchos de los que presumimos las sociedades humanas. Por ejemplo, viven en grupos cuyos miembros mantienen relaciones complejas y estrechas, hablan entre sí e incluso tienen dialectos regionales.

La investigación, publicada en la revista Nature Ecology & Evolution, demuestra que estas características sociales y culturales están relacionadas con el tamaño del cerebro y la expansión cerebral, también conocida como encefalización. La larga lista de similitudes conductuales incluye muchos rasgos compartidos con humanos y otros primates, como las relaciones complejas de alianza -trabajar juntos para beneficio mutuo-, o la transferencia social de técnicas de caza; es decir, enseñar a cazar y usar herramientas. Igualmente, destacan la caza cooperativa, las vocalizaciones complejas, incluidos los dialectos grupales regionales («hablan» entre ellos), la mímica vocal y los silbidos característicos para llamar a individuos específicos, como si se llamaran por su nombre.

Además, estos animales son capaces de cooperar con los seres humanos y otras especies, cuidar a las crías que no son suyas y disfrutar del juego social. «Como humanos, nuestra capacidad para interactuar y cultivar relaciones sociales nos ha permitido colonizar casi todos los ecosistemas y ambientes del planeta. Sabemos que las ballenas y los delfines tienen cerebros excepcionalmente grandes y anatómicamente sofisticados y, por lo tanto, han creado una cultura marina similar», asegura Susanne Shultz, bióloga evolutiva en la Escuela de Ciencias de la Tierra y Medioambientales de la británica Universidad de Manchester.

«Eso significa que la aparente coevolución de los cerebros, la estructura social y la riqueza conductual de los mamíferos marinos proporciona un único y sorprendente paralelismo con los grandes cerebros y la hipersocialidad de los humanos y otros primates en la tierra. Desafortunadamente, nunca imitarán nuestras grandes metrópolis y tecnologías porque no evolucionaron con pulgares oponibles», señala Shultz.

Gran cerebro por las relaciones sociales

El equipo utilizó el conjunto de datos para probar la hipótesis del cerebro social y la del cerebro cultural. Ambas son teorías evolutivas desarrolladas originalmente para explicar los grandes cerebros en primates y mamíferos terrestres. De esta forma, los científicos que están de acuerdo con las mismas (también exiten los detractores) argumentan que los cerebros grandes son una respuesta evolutiva a entornos sociales complejos y ricos en información. Esta es la primera vez que estas hipótesis se han aplicado a los mamíferos marinos «inteligentes» en una escala tan grande.

Según Michael Muthukrishna, profesor en la London School of Economics and Political Science (LSE), la investigación «no trata solo de observar la inteligencia de las ballenas y los delfines, sino también sus importantes ramificaciones antropológicas. Para avanzar hacia una teoría más general del comportamiento humano, necesitamos entender qué hace que los humanos sean tan diferentes de otros animales. Y para hacer esto, necesitamos un grupo de control. Comparados con los primates, los cetáceos son un grupo de control más 'extraño'».

Por su parte, Kieran Fox, neurocientífico de la Universidad de Stanford (EE.UU.), sostiene que los cetáceos tienen muchos comportamientos sociales complejos que son «similares a los humanos y otros primates». Sin embargo, «tienen estructuras cerebrales diferentes de las nuestras, lo que llevó a algunos investigadores a argumentar que las ballenas y los delfines no podían lograr mayores habilidades cognitivas y sociales. Creo que nuestra investigación muestra que esto claramente no es el caso», argumenta Fox. A su juicio, la gran pregunta que surge del estudio es cómo patrones de estructura cerebral tan diferentes en especies también muy diferentes dan lugar a «comportamientos cognitivos y sociales tan similares».

24 may. 2012

Mueren cientos de delfines en Perú

La muerte masiva de delfines varados en la costa norte peruana, de las mayores detectadas a la fecha, es parte de una discusión mucho más amplia.

Hay delfines muriendo en similares circunstancias en varios puntos del mundo, para lo cual hay cada vez más explicaciones, pero ninguna que pueda extenderse convincentemente para la totalidad de los casos.

Hay registros recientes de delfines de diversas especies varados en la costa de Massachusetts, el golfo de México y Brasil, y otros lugares. En algunos casos los animales pudieron ser devueltos al mar y salvados. Pero en ningún caso hay una explicación suficiente del fenómeno, que es cada vez más llamado un misterio por la prensa.

El caso más estudiado a la fecha es el del golfo de México, donde un culpable a la mano ha sido el gran derrame de petróleo en abril del 2010. La catástrofe elevó más allá de toda duda el número de delfines varados ese año, pero la serie histórica muestra que las muertes se venían produciendo desde muchos años antes. Otra vez, sin explicación definitiva.

Más cerca de la hipótesis de la ONG peruana ORCA está una declaración de la marina de los EEUU acerca de que sus pruebas de sonar y explosivos en aguas de Hawai y California “podrían potencialmente estar dañando a más delfines y ballenas de lo que antes se pensaba”. Como se ve, el planteamiento es tentativo, pero reconoce la sombra de un problema.

Parte de la confusión está en que no todos los casos de delfines varados se están dando en lugares con actividad petrolera o militar cercana. De otro lado, las autopsias de mamíferos marinos no parecen una rama muy desarrollada de la medicina veterinaria, y se prestan a explicaciones disímiles, que siempre requieren datos adicionales.

En el Perú el Instituto del mar, Imarpe, se ha manejado con cierto descuido a la hora de estudiar causas, y se ha contentado con la versión de “causas naturales”, lo cual dice poco, y parece orientado más bien a exculpar de plano a las petroleras que exploran en el zócalo. Las cuales, de paso sea dicho, lo vienen haciendo desde hace varios decenios.

Le gente de ORCA parece muy segura de su versión, en lo esencial: presencia de burbujas de aire en tejidos grasos o tímpanos reventados, como indicadores de impacto sonoro letal en los delfines varados. Pero les ayudaría mucho presentar algunas corroboraciones desde la literatura especializada en el tema, es decir cosas como diagnósticos similares para casos similares.

Lo que se saca en limpio de una somera revisión de casos en el mundo es que los delfines están revelando una especial fragilidad, sobre todo en las zonas donde conviven con el hombre. No solo frente a sonidos, sino frente a bacterias, particularidades geográficas, desplazamientos de las escuelas que los alimentan, o la contaminación del mar.

 

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