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10 ene. 2013

Hallan hielo flotante en el mar de Titán

Un nuevo informe de científicos de la misión Cassini de la NASA ha descubierto que los mares de la luna de Saturno, Titán, podría tener en un superficie bloques de hielo de hidrocarburos. La presencia de estos témpanos de hielo podría explicar algunos de los datos captados por la sonda, como la reflectividad de las superficies de los lagos.


El autor principal del trabajo, Jonathan Lunine, ha indicado que "una de las preguntas más interesantes acerca de estos lagos es si podrían albergar una exótica forma de vida", por lo que la presencia de hielo flotante de hidrocarburos es, a su juicio, "una oportunidad interesante para la química". En este sentido, ha apuntado que podrá servir para determinar si "la frontera entre líquido y sólido es importante en el origen de la vida terrestre".

Titán es el único cuerpo del Sistema Solar, además de la Tierra, con cuerpos líquidos estables en su superficie. Pero mientras que el ciclo de la Tierra --desde la precipitación a la evaporación-- se produce con agua, en Titán se produce con hidrocarburos como etano y metano.

Luna de Saturno tiene una amplia red de estos mares de hidrocarburos en su hemisferio norte, mientras que el hemisferio sur presenta un conjunto más esporádico de los lagos. Hasta ahora, los científicos de Cassini asumían que los lagos de Titán no tendría hielo flotante, porque el metano sólido es más denso que el metano líquido y se hundiría.

Pero el nuevo modelo considera la interacción entre los lagos y la atmósfera, lo que resulta en diferentes mezclas de composiciones, bolsas de gas nitrógeno y cambios en la temperatura. Como resultado, según los científicos, el hielo invernal flota en los lagos ricos en metano y etano si la temperatura está por debajo del punto de congelación del metano - -297 grados Fahrenheit (147ºC).

De este modo, los científicos se dieron cuenta de todas las variedades de hielo que podrían flotar, siempre que esté compuesto de, al menos, un  5 por ciento de "aire" de la luna, que contiene mucho más nitrógeno que el de la Tierra y apenas oxígeno.

Si la temperatura cae por sólo unos pocos grados, el hielo se hunde debido a las proporciones relativas de nitrógeno en el líquido contra el sólido. A la vez, temperaturas cercanas al punto de congelación de metano podría conducir a la flotación y al hundimiento de hielo. Es decir, una corteza de hielo de hidrocarburos por encima del líquido y bloques de hielo de hidrocarburos en la parte inferior del lecho del lago.

La investigación, publicada en 'American Astronomical Society', continúa para determinar algunos puntos más de este hallazgo, como puede ser el color de este hielo. Los científicos sospechan que podría estar teñido de color marrón rojizo, como la atmósfera de Titán.

30 jun. 2010

La atmósfera de Titán puede albergar moléculas precursoras de vida

La primera evidencia experimental que muestra cómo una atmósfera de nitrógeno puede ser incorporada en macromoléculas orgánicas ha sido obtenida por un equipo de la Universidad de Arizona.


El hallazgo indica que moléculas orgánicas pueden ser encontradas en Titán, la luna de Saturno que los científicos piensan que es un modelo para la química previa a la aparición de la vida en la Tierra.

La Tierra y Titán son los únicos cuerpos planetarios de tamaño que tienen una espesa atmósfera predominantemente formada de nitrógeno, dijo el bioquímico Hiroshi Imanaka, quien condujo la investigación.

Cómo las moléculas orgánicas complejas se convierten nitrogenadas en entornos como los de la Tierra primitiva o la atmósfera de Titán es un gran misterio, dijo Imanaka.

"Titán es tan interesante debido a que su atmósfera de nitrógeno y dominada por la química orgánica podría darnos una pista sobre el origen de la vida en nuestro planeta", dijo Imanaka.

Sin embargo, no vale cualquier nitrógeno. El nitrógeno en estado gaseoso debe ser convertido a una forma químicamente más activa que puede manejar las reacciones que forman la base de los sistemas biológicos.

Imanaka y Mark Smith convirtieron una mezcla de gas de nitrógeno y metano similar a la atmósfera de Titán en una colección de moléculas que contienen nitrógeno orgánico por la irradiación de los gases de alta energía con los rayos UV. La prueba fue diseñada para imitar la forma de radiación solar afecta la atmósfera de Titán.

Titán se ve de color naranja debido a una contaminación de las moléculas orgánicas envuelve el planeta. Las partículas en el humo finalmente se pondrán en la superficie y pueden estar expuestas a condiciones que podrían crear vida, dijo Imanaka, quien también es investigador principal en el Instituto SETI en Mountain View, California

Sin embargo los científicos no saben si las partículas de la niebla de Titán contienen nitrógeno. Si algunas de las partículas contienen nitrógeno orgánico como las moléculas creadas en el laboratorio, las condiciones propicias a la vida serían más probables, dijo Smith.

Los investigadores de la universidad querían simular las condiciones de la tenue atmósfera superior de Titán porque los resultados de la Misión Cassini indicaron una gran radiación UV golpeando la atmósfera creada moléculas orgánicas complejas.

Por lo tanto, Imanaka y Smith utilizaron la fuente de luz avanzada en el sincrotrón del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley en Berkeley, California, para disparar de alta energía dla luz UV en un cilindro de acero inoxidable que contiene gas nitrógeno y metano.

Los investigadores usaron un espectrómetro de masas para analizar los productos químicos resultado de la radiación.

Fuente: Europa Press
 

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