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5 feb. 2015

Nuestra galaxia tendría miles de millones de planetas habitables

Así lo han calculado científicos australianos, que creen que debe haber alguna razón desconocida que explique que aún no hayamos sido contactados por extraterrestres.

Nuestra galaxia contiene cientos de miles de millones de planetas similares a la Tierra que podrían albergar vida. Así lo han calculado científicos australianos, extrapolando las observaciones del telescopio espacial Kepler de planetas muy cercanos a las estrellas -y demasiado calientes para la vida- mediante una ley teórica. Sin embargo, creen que debe haber algún otro requisito que explique que aún no hayamos sido contactados por extraterrestres. 

Científicos planetarios han calculado que hay cientos de miles de millones de planetas similares a la Tierra en nuestra galaxia que podrían albergar vida.

La nueva investigación, dirigida por el estudiante de doctorado Tim Bovaird y el profesor adjunto Charley Lineweaver, de la Universidad Nacional de Australia (ANU), realizaron esta comprobación aplicando una idea 200 años de antigüedad a los miles de exoplanetas descubiertos por el telescopio espacial Kepler.
Descubrieron que una estrella estándar tiene alrededor de dos planetas en la llamada zona de Ricitos de Oro, la distancia de la estrella donde el agua líquida, que es crucial para la vida, puede existir.
El nombre viene de la historia de Ricitos de Oro y los tres osos, en el que una niña elige de entre un conjunto de tres artículos, haciendo caso omiso de los que son demasiado extremos (grande o pequeño, caliente o frío, etc), y eligiendo el del medio, que resulta ser la respuesta "correcta". Un planeta Ricitos de Oro sería uno que no se encontrase ni demasiado cerca ni demasiado lejos de su estrella para excluir a la vida tal y como la conocemos.
"Los ingredientes para la vida son abundantes, y ahora sabemos que los ambientes habitables también", explica Lineweaver, de la Escuela de Investigación en Astronomía y Astrofísica y de la Escuela de Investigación en Ciencias de la Tierra de ANU.
¿Otro 'cuello de botella'?

"Sin embargo, el universo no está lleno de alienígenas con inteligencia similar a la humana que puedan construir radiotelescopios y naves espaciales. De lo contrario les habríamos visto o sabido de ellos", matiza.

"Podría ser que haya algún otro cuello de botella para el surgimiento de la vida que no hemos resuelto todavía. O que las civilizaciones inteligentes evolucionan, pero luego se autodestruyen".

El telescopio espacial Kepler está sesgado hacia ver planetas muy cercanos a sus estrellas, que son demasiado calientes para el agua líquida, pero el equipo ha extrapolado los resultados de Kepler utilizando la teoría que se utilizó para predecir la existencia de Urano.

"Utilizamos la relación de Titius-Bode y datos de Kepler para predecir las posiciones de los planetas que Kepler no es capaz de ver", señala Lineweaver.

La ley de Titius-Bode es una hipótesis que relaciona la distancia de un planeta al Sol con el número de orden del planeta mediante una regla simple. Matemáticamente, se trata de una sucesión que facilita la distancia de un planeta al Sol. Aunque predijo correctamente la existencia de Urano, como el cuarto planeta del Sistema Solar, no predijo la de Neptuno, entre otras inconsistencias.

10 sept. 2012

Descubren que puede haber vida en más planetas de los que se pensaba

Nuevos modelos en computador sugieren que puede haber más planetas habitables de lo que se pensaba anteriormente.

Los científicos han desarrollado modelos para que les ayuden a identificar planetas en sistemas solares lejanos que sean capaces de albergar vida.

Los cálculos sobre la cantidad de planetas habitables han estado basados en la probabilidad de que tengan agua en la superficie.

Pero un nuevo modelo les permite a los investigadores identificar planetas con agua subterránea que está en estado líquido a raíz del calentamiento planetario.

La investigación fue presentada en el Festival de Ciencia Británico, en la ciudad escocesa de Aberdeen.

Agua superficial

El agua es fundamental para la vida como la conocemos.

Los planetas que están muy cerca de su sol pierden agua superficial por la evaporación.

En los planetas más alejados del sol, el agua está congelada.

El dogma era que para que pudiera existir el agua en forma líquida (es decir en la forma capaz de dar vida), un planeta debía estar a la distancia correcta de su sol. Es decir, en la zona habitable.

Sean McMahon, un estudiante de doctorado de la universidad de Aberdeen, que está llevando a cabo el proyecto, explicó que "se trata de un rango de distancias desde una estrella en la que la superficie de un planeta similar a la Tierra no es ni demasiado caliente ni demasiado frío para que el agua sea líquida".

"Así que, tradicionalmente, las personas han dicho que si un planeta está en esta zona 'ideal' entonces puede tener agua líquida en su superficie y ser un planeta habitable".

Pero los investigadores están empezando a pensar que la teoría 'ideal' es demasiado simple.

Fuentes de calor

Los planetas pueden recibir calor de dos formas: directamente de una estrella o desde el fondo del propio planeta.

Mientras se desciende a través de la corteza de la Tierra, las temperaturas van aumentando. Incluso cuando la superficie está congelada, puede haber agua debajo del suelo.

Inmensas cantidades de agua, de hecho, llenas de vida primitiva.

Como dice el profesor John Parnell, de la Universidad de Aberdeen, quien lidera el estudio: "Existe un habitat significativo de microorganismos debajo de la superficie de la Tierra, que se extiende por varios kilómetros".

"Y algunos creen que la mayor parte de la vida en la Tierra podría residir en esta biosfera profunda".

El equipo de Aberdeen está desarrollando modelos para predecir qué lejanos planetas podrían albergar depósitos subterráneos de agua líquida con la posibilidad de vida extraterrestre.

Al explicar su argumento, McMahon dice: "Si se toma en cuenta la posibilidad de biosferas profundas, habrá problemas para conciliar esa información con la idea de una estrecha zona habitable definida solo por las condiciones en la superficie".

A medida que uno se aleja de la estrella, la cantidad de calor que un planeta recibe de una estrella disminuye y el agua de la superficie se congela. Sin embargo, el agua que queda atrapada en el interior permanecerá líquida si el calor interno es lo suficientemente alto. Esa agua podría sustentar la vida.

Incluso es posible que un planeta que esté muy lejos de la estrella y no reciba casi nada de calor solar pueda mantener agua líquida subterránea.

"Habrán muchos más planetas habitables", finaliza McMahon.

Fuente: BBC Mundo

 

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