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3 nov. 2018

La nave New Horizons acelera para llegar a la última frontera del Sistema Solar

La sonda ha hecho una maniobra de reajuste de trayectoria para encontrarse con este cuerpo del cinturón de Kuiper. El encuentro ocurrirá en enero, y culminará con la exploración «in situ» más lejana hecha hasta ahora


La nave «New Horizons», de la NASA, es una intrépida y veloz exploradora que a partir de 2015 revolucionó la astronomía al sobrevolar las proximidades de Plutón, el denostado y lejano planeta enano. Sus observaciones transformaron un mundo desconocido en un planeta con una geología compleja e interesante. Desde entonces, la sonda ha estado internándose en las profundidades del espacio, a una velocidad de más de 50.000 kilómetros hora. Se dirige a 2014 MU 69, un objeto helado del cinturón de Kuiper, que mide entre 30 y 45 kilómetros de largo, y que fue rebautizado como Ultima Thule. Su nombre hace honor a «Thule», un término que aparece en fuentes clásicas para referirse normalmente a una isla, en un norte lejano e inalcanzable.

La semana pasada, la sonda New Horizons ha efectuado una última maniobra para acercarse a esta última frontera. Los ingenieros de la NASA encendieron los motores de la sonda durante tres minutos y medio para ajustar su trayectoria. El objetivo es asegurarse de que este aparato, del tamaño de un piano de cola, pase a solo 3.500 kilómetros de Ultima Thule. La tarea puede parecer trivial, pero dista de serlo: este objeto está a 6.600 millones de kilómetros de la Tierra, una distancia que la luz tarda en recorrer más de seis horas, y apenas mide unas decenas de kilómetros de largo.

Tal como ha informado la NASA en un comunicado, los ingenieros del centro de operaciones del Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins, en Laurel, Maryland, comenzaron la maniobra a las 16.20 (hora española) del pasado día 3 de octubre. El aparato aumentó su velocidad ligeramente y modificó su trayectoria, cuando se encontraba a unos 6.350 millones de kilómetros de la Tierra.

Una cita a seis horas luz
 
«Gracias a esta maniobra vamos a llegar en hora a hacer la exploración más lejana de toda la historia, a miles de millones de kilómetros de Plutón», ha dicho Alan Stern, investigador principal de la misión New Horizons y científico en el Southweast Research Institute. «Casi suena a ciencia ficción, pero no lo es», enfatizó.

Si todo va bien, la sonda hará la exploración in situ más lejana de un objeto el 1 de enero de 2019, a alrededor de las 18.33, hora española.

Gracias a las imágenes tomadas por la propia New Horizons, los ingenieros han verificado la posición de Ultima Thule y han hecho los cálculos necesarios para asegurarse de que, efectivamente, sobrevuele este cuerpo.

Para que la misión tenga éxito, no solo es necesario ajustar la trayectoria, sino conocer en qué momento la sonda deberá tomar imágenes y hacer mediciones de Ultima Thule.

Las imágenes captadas por la New Horizons han mostrado que había un error de solo 500 kilómetros en la estimación de dónde está Ultima Thule, lo que es una distancia muy pequeña en las escalas del espacio.

«Dado que vamos a volar tan cerca y tan rápido, conocer el momento del sobrevuelo es muy importante», ha dicho Derek Nelson, responsable de navegación óptica de la misión New Horizons. A la vista de la precisión de los cálculos hechos hasta ahora, Nelson tiene la certeza de que el sobrevuelo será muy preciso.

En este momento, la New Horizons está a una distancia de 112 millones de kilómetros de Ultima Thule y viaja a casi 52.000 kilómetros por hora. A medida que se acerque la fecha del encuentro, en enero de 2019, los científicos tendrán que prepararse para ajustar su trayectoria. Deberán conseguir que entre por un «ojo de alfiler» de 120 por 320 kilómetros, y predecir el momento del sobrevuelo, en el que la sonda estará en su máxima aproximación a Ultima Thule, para tomar fotografías y hacer mediciones. El margen de error que tiene es de solo 140 segundos.

Si todo sale bien, la nave pasará semanas y meses enviando datos a la Tierra con los secretos del lugar más lejano explorado en toda la historia. ¿Qué se encontrará?

Se confirma la existencia de dos lunas fantasma

Son una especie de satélites de polvo, tan enigmáticos que los han llegado a llamar "lunas fantasma"


Ya en 1961 un astrónomo polaco las había detectado, pero su apariencia es tan tenue y misteriosa que, como un fantasma, había dudas sobre su existencia.

Pero ahora, un grupo de astrónomos y físicos húngaros dicen que confirmaron la existencia de estos esquivos viajantes.

Se trata de L4 y L5, dos nubes de polvo estelar que orbitan la Tierra de forma "semiestable".

Los autores de la investigación explican que entre la Tierra y la Luna existen cinco "puntos de estabilidad".

Esa zonas tienen fuerzas gravitacionales que hacen que los objetos que se ubican ahí mantengan una posición relativamente estable.

L4 y L5 son dos de esos puntos, en los que se cree que el polvo interplanetario se acumula, al menos de manera temporal, y forma estas nubes de polvo que rodean la Tierra.

Para detectarlas, los investigadores fueron a un observatorio en Hungría, donde utilizaron lentes polarizados para capturar imágenes de las nubes.

Según su reporte, lo que observaron concuerda con las predicciones que habían hecho en una investigación previa y van en la misma línea de las observaciones que se habían hecho hace casi 60 años.

"Pudimos descartar artefactos ópticos y otros efectos, lo que significa que se confirma la presencia de la nube de polvo", dijo el astrónomo Gábor Horváth, en un comunicado de la Real Sociedad Astronómica de Reino Unido.

Gracias a su estabilidad, los investigadores ven a L4 y L5 como una zona donde se podrían ubicar sondas espaciales o estaciones de transferencia para misiones que vayan a explorar el Sistema Solar.

También han existido propuestas para que estas zonas se puedan utilizar como depósitos de contaminantes.

En todo caso, los astrónomos advierten que hace falta más investigación para saber qué tan estables son estas zonas y si ese polvo estelar representa algún riesgo para los astronautas o su equipamiento.

7 oct. 2018

Científicos de la NASA descubren un misterioso objeto que podría guiar al Planeta X


Un nuevo objeto cósmico avala la existencia del planeta X, el noveno planeta del Sistema Solar.

20 dic. 2017

Marte se formó en el cinturón de asteroides

Una hipótesis sugiere que la atracción gravitacional de Júpiter empujó a Marte a su posición actual, lo que explica la diferente composición del planeta rojo.

El planeta rojo, uno de los cuerpos más estudiados del Sistema Solar, puerta con puerta en nuestro vecindario cósmico, pudo no haber sido siempre nuestro vecino.

Un estudio publicado en la revista Earth and Planetary Science Letters postula que, en realidad, Marte se formó en el Cinturón de Asteroides, aproximadamente una vez y media más lejos del Sol que su posición actual, antes de migrar a esta ubicación.

Hace unos cuatro mil quinientos millones de años, el Sistema Solar no era más que una nube de polvo, y después, rocas, hasta que los fragmentos fueron formando los diferentes planetas que hoy lo conforman. Primero, los gaseosos; hoy sabemos que Júpiter es el cuerpo más antiguo del Sistema Solar. Y, después, los rocosos, como la Tierra y Marte.

La composición de Marte, más parecida a la de los meteoritos

La creencia generalizada consistía en que Marte se formó cerca de la Tierra desde los mismos fragmentos primitivos del Sistema Solar. Pero esta hipótesis dejaba preguntas sin respuesta: ¿por qué ambos planetas son tan diferentes en composición? Marte contiene silicatos diferentes, más ligeros que la Tierra, más parecidos a los que se encuentran en los meteoritos.

Ahora, esta pregunta tiene una posible respuesta. En un intento por explicar por qué los elementos e isótopos en Marte difieren ampliamente de los de la Tierra, investigadores de Japón, Estados Unidos y Reino Unido realizaron simulaciones para obtener información sobre el movimiento del planeta rojo dentro del Sistema Solar.

Las conclusiones sugieren que Marte se formó mucho más lejos del Sol de lo que está ahora y que la atracción gravitacional de Júpiter empujó a Marte a su posición actual.

El modelo Grand Tack

Los investigadores utilizaron el llamado modelo Grand Tack, que sugiere que Júpiter jugó un papel importante en la formación y arquitectura orbital final de los planetas interiores.

La hipótesis sostiene que un Júpiter primitivo, debido a su fuerza gravitatoria, envió una gran concentración de masa hacia el Sol, lo que contribuyó a la formación de la Tierra y Venus. Mientras tanto, empujaba material lejos de Marte, y de ahí la pequeña masa del planeta (es un 11% de la de la Tierra) y la diferencia entre las composiciones de los dos planetas.

Una implicación que tendría el hecho de que Marte se está formando más lejos del Sol es que el planeta fue mucho más frío en su nacimiento de lo que se pensó originalmente, quizás demasiado frío para agua líquida o para mantener la vida.

Esta teoría parece desafiar la idea de que Marte fue mucho más cálido y húmedo de lo que es ahora. Los investigadores creen, no obstante, que la actividad de en el planeta Marte pudo producirse después.

Según Stephen Mojzsis, profesor de Ciencias Geológicas de la Universidad de Colorado y coautor del estudio: "La formación de Marte en el cinturón de asteroides tuvo lugar muy temprano, mucho antes de que la corteza se estabilizara y se estableciera la atmósfera".

En un artículo en el que fue coautor el año pasado, Mojzsis concluye que, al final de la formación planetaria de Marte, fue bombardeado por asteroides que formaron los innumerables cráteres del planeta. Tales grandes impactos podrían "haber derretido la criosfera y la corteza de Marte para densificar la atmósfera de Marte y reiniciar el ciclo hidrológico", detalla.
 

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