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5 sept. 2013

Una 'supertierra' con atmósfera de agua

Un equipo de científicos japoneses parece haber resuelto el misterio de la composición de la atmósfera de la 'supertierra' GJ 1214b, un planeta descubierto en 2009 fuera del Sistema Solar en un proyecto que se centró en la búsqueda de mundos habitables.


Desde que se descubrió su existencia, no se había logrado definir si su atmósfera estaba compuesta por agua o por hidrógeno. Pero los investigadores japoneses han logrado establecer a partir de la observación del planeta y de resultados obtenidos con anterioridad, que su atmósfera es rica en agua.

Como herramienta, los científicos usaron el espejo de 8.2 metros del telescopio Subaru, en Hawai. Los hallazgos señalan que GJ 1214b no muestra una fuerte dispersión de Rayleigh, que podría predecir una atmósfera sin nubes y dominada por hidrógeno. La dispersión de Rayleigh es la difusión que sufre la luz cuando atraviesa sólidos o líquidos transparentes pero que se ve con mayor intensidad a través de gases.

En busca de planetas habitables

La dispersión de la luz se examinó en el tránsito que hace el GJ 1214b alrededor de su estrella. El telescopio Subaru está ubicado en la cima del volcán inactivo Mauna Kea y es operado por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón.

De momento, el equipo tiene previsto realizar observaciones de seguimiento en un futuro próximo para reforzar su conclusión, señala una nota de prensa del Instituto Nacional de Ciencias Naturales de Japón.

Las súper-tierras son planetas similares al nuestro que orbitan alrededor de estrellas fuera del sistema solar. Aún no se han logrado determinar sus propiedades con detalle. Del GJ 1214b se sabe que tiene un radio superior al de la Tierra y se encuentra a una distancia de 40 años luz al noroeste de nuestra galaxia, la Vía Láctea. El astro gira alrededor de la estrella GJ 1214.

Hasta ahora los científicos solo pueden estudiar un pequeño número de 'súpertierras', pero la situación cambiará cuando el Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS por sus siglas en inglés), busque planetas habitables con su potente telescopio a partir de 2017.

4 dic. 2009

hallan posible planeta cerca de nuestra galaxia

Un equipo internacional de científicos ha conseguido realizar la primera observación directa de un objeto parecido a un planeta que orbita alrededor de una estrella similar al Sol.


De momento, los investigadores desconocen si el objeto, bautizado GJ 758 B, es un gran planeta o una estrella «fallida» o enana marrón sin la suficiente fuerza para brillar.

Este compañero de la estrella GJ 758 es de diez a cuarenta veces más masivo que Júpiter y está situado cerca de la Vía Láctea, a unos 300 billones de millas de la Tierra. El descubrimiento supone también el primer lucimiento del «cazador de planetas» más nuevo del mundo, el flamante telescopio Subaru situado en Hawai. El objetivo final del ingenio es encontrar planetas parecidos a la Tierra y, con ello, la esperanza de que aparezca alguna forma de vida.

No será aquí. Este cuerpo es probablemente gaseoso, está tan lejos de su estrella como Neptuno lo está del Sol y tiene una temperatura infernal de 315º C. Sin embargo, «se trata de un gran hallazgo, porque uno de los objetivos actuales de la astronomía es observar directamente planetas alrededor de estrellas como nuestro Sol», explica Michael McElwain, investigador del departamento de Ciencias Astrofísicas en la Universidad de Princeton. Las imágenes del telescopio fueron tomadas en mayo y agosto durante las primeras pruebas del equipo de observación.

Los científicos fueron capaces de identificar el objeto a pesar de que estaba escondido por el brillo de la estrella que orbita. Para ello, junto al telescopio Subaru, se utilizó un generador de imágenes de alto contraste (Coronagraphic), una nueva generación de instrumentos fabricados especialmente para detectar objetos débiles enmascarados por una estrella brillante.
Así, pudieron comprobar que el GJ 758 B está 29 veces más lejos de su estrella que la Tierra lo está del Sol, aproximadamente la posición de Neptuno con respecto a nuestra estrella. Sin embargo, harán falta más observaciones para determinar el tamaño y forma de su órbita.

El telescopio también reveló la compañía de un segundo objeto desconocido que podría acompañar a la estrella, al que los científicos han denominado GJ 758 C. Aún no conocen su naturaleza exacta y deben comprobar si realmente está cerca o es simplemente un engaño de la vista. Si realmente estuviera en los alrededores, habría muchas más posibilidades de que los dos objetos fueran planetas, ya que dos enanas marrones tan cercanas no podrían permanecer estables durante un largo período de tiempo.
 

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